苹果撑不起无人驾驶汽车梦,转而向基础技术发展

[ FT12短网址进入2017年后,苹果公司无人驾驶汽车的步伐有所放缓。苹果公司已经推迟了任何创造苹果自有品牌无人驾驶汽车的打算,反而致力于能让汽车自动驾驶的基础技术。
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几年前,当新员工被带入参与苹果公司打造无人驾驶汽车的秘密项目时,经理们告诉他们,他们正为公司下一个重大成果工作:一个将会占领底特律并颠覆整个汽车行业的产品。

最近,苹果公司无人驾驶汽车的雄心有所收敛。该公司已经推迟了任何创造苹果自有品牌无人驾驶汽车的打算,反而致力于能让汽车自动驾驶的基础技术。苹果公司首席执行官蒂姆·库克(Timothy D.Cook)在6月份接受彭博社的采访时表示,苹果正“专注于无人驾驶系统。”

战略收缩的一个显著标志就是,一种将员工从一栋苹果办公楼运送到另一栋的无人驾驶穿梭班车服务。以前从未报道过的穿梭班车,很可能是来自一家汽车制造商的商用车,苹果公司可能会用它来测试其正开发的无人驾驶技术。

该项目缩小规模,这也使得苹果与其他正致力于无人驾驶技术,但又不愿制造汽车的科技公司的联系更加紧密。即使是从谷歌剥离出来的无人驾驶汽车项目Waymo也多次表示,它不打算生产自己的车辆。

苹果的测试车辆将会运送员工穿梭于它在硅谷不同地方的办公楼。新的项目称为PAIL,全称为Palo Alto to Infinite Loop,Infinite Loop是该公司在加州库比蒂诺总部的主办公楼的地址,距离加利福尼亚州帕洛阿尔托市仅有几英里。目前,苹果公司内部的穿梭班车服务还没有开始运营,Waymo、Uber和多家汽车公司也在全球各地的城市街道测试它们的无人驾驶汽车。

苹果公司一直有完全掌握一项技术后,才开始大规模应用的传统。例如,在触控屏成为iPhone的重要组成部分之前,该公司多年来都在研究触控屏。

但是,苹果公司无人驾驶汽车雄心的最初设想远不止是修补或者开发基础性的技术。Titan项目创立于2014年,成员包括众多苹果公司资深人员。该公司还聘请了不仅仅是拥有无人驾驶汽车软件技术的工程师,他们还拥有汽车制造专业技术。

这是苹果公司典型的包办一切的方法,它喜欢掌控产品的各个方面,从运行的软件到硬件的外观和触感。

从一开始,致力于Titan项目的员工就会考虑各种细节。其中包括可安静开关的机动化车门。他们还研究了如何重新设计没有方向盘或油门的汽车内部,以及给车载显示屏加入虚拟现实或者增强现实技术。

该团队还致力于研究一种新的光测距传感器,也称为激光雷达。激光雷达传感器通常从汽车顶部突出,看起来就像旋转的圆锥体,是无人驾驶汽车必不可少的一部分。一直专注于简约设计的苹果想要摆脱掉那种笨拙又令人尴尬的圆锥设计。

苹果甚至想要重新发明轮子。Titan团队调查过使用球形车轮而不是传统车轮的可能性,因为球形车轮可以让汽车更好地横向运动。

但是,据相关人士称,由于规模太大,且苹果对打造汽车缺乏清晰明确的远景,因此该汽车项目陷入了困境。

苹果内部对于开发全自动驾驶汽车还是半自动驾驶汽车存在争议。曾负责Titan项目的苹果高管史蒂夫·扎德斯基(Steve Zadesky)想要开发半自动驾驶汽车。但据这五位人士透露,包括苹果首席设计师Jonathan Ive在内的工业设计团队成员认为,全自动驾驶汽车会让公司能够重塑整个汽车体验。

谷歌的无人驾驶汽车项目内部也曾因为该问题争论了多年。最终,全自动驾驶汽车支持者获得胜利,主要是因为研究人员担心司机不能在紧急情况下重新接管方向盘。

虽然苹果还没有解决诸多基础知识问题,比如无人驾驶系统如何运作,但它的团队早已经开始开发名为CarOS的操作系统软件。他们也曾因为是否用苹果自有的编程语言Swift还是行业标准C++来编程而发生过激烈的争论。

去年,苹果开始收紧该项目。该公司让资深高管鲍勃·曼斯菲尔德(Bob Mansfield)领导Titan项目,这些年来他曾领导过苹果史上最成功的一些产品的硬件工程工作。

曼斯菲尔德搁置了汽车制造计划,将项目重心放在开发无人驾驶的基础技术上。他还裁减了部分硬件员工,不过专门从事汽车技术开发的员工数量还尚不明确。最近,该团队再次扩充人员,增加拥有无人驾驶系统而非汽车生产方面的专业技术的人才。

苹果公司涉足无人驾驶汽车的急切表现,凸显了该公司所面临的最大挑战之一:寻找下一个突破性产品。鉴于苹果公司庆祝iPhone诞生十周年,该公司的增长仍然严重依赖智能手机销售。该公司已经推出了Apple Watch智能手表等新产品,并扩大了来自服务业务的收入,但iPhone在其总营收中的占比仍然超过一半。

4月份,加州机动车辆管理局向苹果授予测试许可,允许苹果公司测试其部署在3辆雷克萨斯2015款RX 450h SUV的无人驾驶汽车技术。

虽然许多公司竞相开发无人驾驶汽车技术,将其视作汽车所有权和交通出行的变革力量,不过还没有人明确指出该如何从中获利。

随着项目预期得到了调整,团队变得更加专注,Titan项目的成员称在曼斯菲尔德的带领下大家都士气高涨。不过,他们面临的最大挑战之一是如何留住工程师人才。因为无人驾驶汽车技术是硅谷最热门的领域之一,除了苹果以外,还有众多公司也在致力于开发这一技术,自然对人才的需求也十分庞大。


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